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Bishop Dietsche’s Sermon at the Service of Prayer for the Victims of Natural Disaster

October 7, 2017, at the Cathedral of St. John the Divine

In August, my wife Margaret and I traveled out to Casper, Wyoming to see the total eclipse of the sun.  It did not disappoint.  But I had been planning for that trip a long time, and I found myself struck by the mathematical certainties that shaped the anticipation of the event.  Well over a year before the eclipse I began reading about it and preparing for it, and it was amazing to me that astronomers were able to determine with exact certainties not only the day the eclipse would appear, so far out, but the exact moment when the eclipse would reach totality over Casper, Wyoming, and the exact number of minutes and seconds it would last.  And then on August 21, just as we had been told, at 11:42 in the morning, the eclipse happened, and it lasted exactly two minutes and 26 seconds, just as it had been determined.  The apparent size of the moon, precisely the same as the apparent size of the sun, slipped in front of the sun and for those seconds they were perfectly lined up on an invisible axis that stretched from the spot on Casper Mountain Road where we stood gazing heavenward through the very center of the moon and on through the precise center of the sun and off into deep space.  And then it was over, and the eclipse moved on to Nebraska. 

These were moments of profound beauty, but also of deeply moving scientific wonder.  As I came away from the eclipse, and through our travels back to New York, I marveled at this phenomenon, and found myself reflecting on the predictability and perfection of the creation, the vast architecture of space and the capacity of the human mind to apprehend it, to understand it, to contain it.  And, as well, to trust it.  It made me look at everything else around me differently — our journey backward through geologic time through the mountains of Utah, the cities through which we passed, the country we flew over, the metropolis which is our home.  As I drove back into this city I was still in the thrall of having been swept into the perfect harmony of a divine architecture, the mind of a divine logician, and to know, even if only fleetingly, that we are part of something much much larger which was before us and will be after us and is beautiful and perfect and eternal and upon which we can count.

The next day the violent destructive chaos of Hurricane Harvey reached landfall on the Texas Gulf Coast.  

That was six weeks ago, and where now I wonder is that harmony?  Where the certainty?  Where the perfection and the truths on which we can center our lives and selves?  These six weeks have seen historically unprecedented flooding in Texas, followed by Hurricane Irma’s devastation in the Virgin Islands, across the north shore of Haiti, the very very long day that it parked itself over Cuba, and the path that it carved through the state of Florida.  Because there was still something left in the Virgin Islands which had not been destroyed by Irma, Hurricane Maria hit it again, and then roared thundering through the middle of Puerto Rico, leaving nothing but ruin in its wake and consigning millions to life without electric power, water or food, and with no restoration of their living in sight.  Gone are the palm forests and the fruit trees and the flowering trees.  Gone the mangos and bananas, the farms and milk cows and chickens and the homes of a million people.  Gone are the crystal streams.  Gone in the blink of an eye, blown away and washed away.  And as if the land had become jealous of the power of ocean and sky, an explosive heaving earthquake hit Mexico City in these same very days.  We saw schools collapse on children at their desks.  In every place there is ruin, waste and destruction — in every place it is heard the same lament, “my country will never be the same again” — and in every place there are those who were sucked down into the maw of hurricane and breaking ground and lost everything entire, and even their own lives.  But then to prove to us that there are evils other than natural evils, disasters other than natural disasters, in the days between our announcing this prayer service and the happening of it, we saw the largest mass shooting of people in American history on Sunday night in Las Vegas.  

Is the creation conspiring against us to find the breaking point of the human spirit?  Are the eyes of the universe watching to see how much we can take?  “If you, Lord,” the psalmist cried, “were to note what is done amiss;  O Lord, who could stand?”

We are here in this great cathedral today to offer our prayers and to strengthen our resolve on behalf of the people of the Caribbean and Mexico.  God loves the people of Texas and Florida, and we do too, and as well, tomorrow at our altars we will in every parish in our diocese be one in prayer for the dead and the grieving in Las Vegas, but in the middle of so much suffering and loss in so many places, we have today chosen to engage most deeply the devastation visited upon the islands and upon Mexico, because such a large part of the Diocese of New York is made up of people from the West Indies and from Latin America.  Countless families in our own churches, who sit in our own pews, who break bread with us at the altar and at the supper table, are grieving the loss of those they love or grieving the destruction of their own homes far away, so that for all of us — immigrant and native born;  Latino and Afro-Caribbean and Anglo;  Spanish-speaking and Creole-speaking and English-Speaking — the assault on the Caribbean and on Mexico feels profoundly personal.  

And I think too, that for the immigrant there is a particular heartbreak, a profounder loss, when in an instant the home for which one has never stopped longing, that country which is God’s own country and which forever forms the background of one’s dreams, and especially the friends left behind, now scattered, are suddenly and forever taken away.  For the immigrant there is that particular disruption of the self, the confusion within one’s own being, that comes with the realization “I can never go home again.”  

We understand.  But my most dear friends, my brothers and sisters — hermanos y hermanas — this is home.  We are here to gather around the table of our Father as a family.  We are here to pray, because that is the language we have been given by Jesus Christ to talk to God and to talk to the creation.  We are here to weep with those who weep and rejoice with those who rejoice because Saint Paul said that that is what Christians do.  I have called you, invited you, to our own cathedral church where we may stand as one or kneel as one before the altar of god with nothing between us except for our love of one another and our love of God.  That we may make ourselves one with those who suffer through prayer and sacrifice, and to recommit to one another and the life we have made together.

And it must also be said that at the end of six weeks of such horrors, and so many assaults on the human spirit, and such natural violence and unnatural violence, and natural evil and demonic evil, we have also come to be reminded of those things which matter and which shape and form us as a people, to find out if we still have the capacity to live in the face of losses which are simply meaningless — which have no purpose and serve no purpose, from which no good will come, which contain no lesson by which we might be made better or stronger or braver or by which we might be ennobled;  which have no silver lining, no moral, no collateral beauty or blessing;  to live in the face of suffering which serves no larger meaning, just loss upon loss upon loss — without succumbing to despair, without losing the ability to trust God and to trust the world, without losing hope, without losing sight of the wondrous Garden of Eden which is God’s gift to us, without turning our face to the wall in bitterness and darkness of spirit.

And that we may do all these things in the sight of the One who makes us holy, who makes us one, and in the sight of a world that has never more needed the church to be the church, we have asked to once again have the Word of God and the Gospel of Jesus Christ read to us.  May they speak to those things to which we cling and to those things that even now seem to be falling away.

The lessons we have heard have been chosen for this service of prayer and lament because they are some of the most sublime scriptural expressions of the gentle love of God and the compassion which flows from God to all of God’s people.  Isaiah said “The Lord has sent me to bring good news to the oppressed and to bind up the brokenhearted.  The Lord has sent me to proclaim liberty and release and to comfort all who mourn.”  Saint John the Divine, upon whose patronage this great edifice was built, wrote that “The Lamb will be their shepherd, and he will guide them to springs of the water of life, and God will wipe away every tear from their eyes.”  And Jesus promised “The hour is coming;  the hour is now here, when even the dead will hear the voice of the Son of God, and those who hear will live.”  These words, proclaimed today, will speak if we have ears to hear them, of God’s comfort to the grieving, of God’s embrace of those who have fallen away, and they speak of that love which is both the foundation of and the binding of our whole life in God and in this world.  

Scripture takes us up and raises our eyes to the longer and farther horizon of God’s love and purpose in which we have our own lives.  To see past the assaults of the hour.  We want to ask maybe why God would not or could not prevent these disasters, but the heart of the faith is not that we worship a Great Manager or Fixer, but rather One whose love flows as a current in and through all of the changes and chances of life, and that those washed in that love may prevail and endure and claim the victory.  On the best day or our life and on the hardest.  When faith is easy and when faith slays reason and requires of us everything we have.  We look upon beauty and ruin both, all around, and say “Even so, Lord, come quickly.”  This is the leap of faith.  The unproven principle.  But for those with eyes to see it is the stone upon stone of our true home.  That we are for one another the Kingdom of Heaven.    Because the Bible tells us so.  We find in our common life, lived in the sight of God, the land for which we have longed.  

It turns out we are for each other harmony and certainty.  Perfect in love and predictable in compassion.  Together we make a universe as complex as the million million dreams, hopes and needs of this humanity, and as simple as the love of God that turns us one toward the other.  A world newly made in which we may live in peace and hope and trust.  And I think maybe that was the point of the eclipse.  Just a signpost.  A word thrown into the sky.  A reminder of eternities and substances that endure and prevail, on the very eve of the assaults that might throw every single thing into doubt.

So what may we do now?  What is the work of such Kingdom-dwellers now in the hard and painful hour?  

To say our prayers that we might not forget how to talk to God when our heart is overflowing with sighs too deep for words.  That we might not forget the language of compassion, the poetry of belief.

And to advocate, advocate, advocate that our whole people, our government, may direct and apply its resources in full to help meet the most immediate needs of these millions of suffering people and then to rebuild lives of meaning and peace, and to strengthen our national resolve for the long time this work is going to take.  Puerto Rico was told that they had thrown our budget out of whack.  But to what end does that budget exist if not to lift up and enlarge the lives of all of God’s little ones?  To what purpose have we been called into community if not to touch and relieve the suffering of those in our midst?  Why should we be a country at all if not to make a clearing in the thicket of this world where every person may stand in dignity and on their own feet?  So maybe, if we can summon our best selves, and be for all these suffering children of God the Christians we believe we are and the Americans we claim to be — maybe we will find that these hardships could actually throw our budget into whack.  That we might learn anew who belongs to God, and then give to God the things that are God’s.  

And not to put too fine a point on it, we are here, you and me, right now, to give away a lot of our money.  More than we might think we can afford.  To sacrifice some part of our plenty for those who have lose everything they have.

And finally, to turn to one another and see in one another the face of Christ, the countenance of our common humanity.  Everybody all together, everybody being one.  

This is all we’ve got.  But if we get it right, God being our helper, it is not only enough.  It is everything.  Amen.  

Sermón del Obispo Dietsche en el Servicio de Oración por las Víctimas del Desastre Natural

7 de octubre de 2017, Catedral San Juan El Teólogo, Nueva York

En agosto, mi esposa Margaret y yo viajamos a Casper, Wyoming para ver el eclipse total del sol. No desilusionó. Pero, yo había estado planificando ese viaje por mucho tiempo, y me sorprendieron las certezas matemáticas que dieron forma a la anticipación del evento. Por más de un año antes del eclipse, empecé a leer sobre él y me preparé para ello, y fue increíble para mí que los astrónomos pudieron determinar con exactas certezas no solo el día en que aparecería el eclipse, sino el momento exacto en que el eclipse alcanzaría la totalidad sobre Casper, Wyoming, y cuantos minutos y segundos duraría exactamente. Y luego, el 21 de agosto, tal como se nos había dicho, a las 11:42 de la mañana, ocurrió el eclipse, y duró exactamente dos minutos y 26 segundos, tal como se había determinado. El tamaño aparente de la luna, exactamente igual al tamaño aparente del sol, se deslizó frente al sol y por esos segundos estaban perfectamente alineados en un eje invisible que se extendía desde el punto en Casper Mountain Road, donde nos quedamos mirando hacia el cielo a través del centro mismo de la luna y en el centro exacto del sol y hacia el espacio profundo. Y luego todo terminó, y el eclipse se trasladó a Nebraska.

Estos fueron momentos de gran belleza, y también de una maravilla científica profundamente conmovedora. Cuando salí del eclipse, y durante nuestro viaje de regreso a Nueva York, me maravillé de este fenómeno, y me encontré reflexionando sobre la predictibilidad y la perfección de la creación, la vasta arquitectura del espacio y la capacidad de la mente humana para capturarlo, comprenderlo y contenerlo. Y, también, para confiar en él. Me hizo ver de forma diferente todo lo demás a mi alrededor— nuestro viaje de regreso a través del tiempo geológico a través de las montañas de Utah, las ciudades por las cuales pasamos, el país sobre el cual volamos, la metrópoli que es nuestro hogar. Mientras conducía de regreso a esta ciudad, todavía me sentía cautivado por haber sido llevado a presenciar la perfecta armonía de una arquitectura divina, la mente de un lógico divino, y de saber, aunque sea fugazmente, que somos parte de algo mucho más más grande que existió antes de nosotros y que existirá después de nosotros y es hermoso, perfecto, eterno y con el cual podemos contar.

Al día siguiente, el violento y destructivo caos del huracán Harvey llegó a la Costa del Golfo de Texas.

Eso fue hace seis semanas, y ¿ahora me pregunto dónde está esa armonía? ¿Dónde está la certeza? ¿Dónde están la perfección y las verdades sobre las cuales podemos centrar nuestra vida y a nosotros mismos? Estas seis semanas han sido de inundaciones históricamente sin precedentes en Texas, seguidas de la devastación del huracán Irma en las Islas Vírgenes, a lo largo de la costa norte de Haití, el muy pero muy largo día en que se situó sobre Cuba y el camino que recorrió a través del estado de La Florida. Como aún quedaba algo en las Islas Vírgenes que no había sido destruido por Irma, el huracán María golpeó de nuevo y luego rugió atronando por el centro de Puerto Rico, sin dejar nada más que ruinas y a millones viviendo sin electricidad, sin agua o sin comida, y sin ver la reconstrucción de sus vidas. Han desaparecido los bosques de palmeras y los árboles frutales y los árboles en flor. Desaparecieron los mangos y los plátanos, las granjas y las vacas lecheras y las gallinas y las casas de un millón de personas. Atrás quedaron las aguas cristalinas. Desaparecieron en un abrir y cerrar de ojos, se las llevó el viento y las arrastró el agua. Y en estos mismos días, como si la tierra se hubiese vuelto celosa del poder del océano y del cielo, un terremoto explosivo golpeó a la Ciudad de México. Vimos escuelas derrumbándose sobre los niños ubicados en sus escritorios. En todas partes hay ruinas, desperdicio y destrucción — en todas partes se escucha el mismo lamento, “mi país nunca volverá a ser el mismo” — y en todas partes hay quienes fueron absorbidos por las fauces del huracán y por la tierra que se partió y perdieron todo por completo, e incluso sus propias vidas. Pero luego, para probar que hay males que no son males naturales, desastres que no son desastres naturales, en los días entre nuestro anuncio de este servicio de oración y su acontecimiento, vimos el mayor tiroteo masivo de personas en la historia de los Estados Unidos el domingo por la noche en Las Vegas.

¿Está la creación conspirando contra nosotros para encontrar el punto de quiebre del espíritu humano? ¿Están los ojos del universo observando para ver cuánto podemos soportar? “Si tú, Señor”, exclamó el salmista, “notaste lo que se hace de malo; Oh Señor, ¿quién podría soportarlo?

Hoy estamos en esta gran catedral para ofrecer nuestras oraciones y para fortalecer nuestra determinación en nombre de los pueblos del Caribe y de México. Dios ama a la gente de Texas y de La Florida, y nosotros también les amamos, y también, mañana en nuestros altares, en cada parroquia de nuestra diócesis estaremos en oración por los muertos y por los que están de duelo en Las Vegas, pero en medio de tanto sufrimiento y pérdida en tantos lugares, hoy hemos elegido involucrarnos más profundamente por la devastación acaecida en las islas y en México, porque gran parte de la Diócesis de Nueva York está formada por personas de las Antillas y de América Latina. Un sinnúmero de familias en nuestras propias iglesias, quienes se sientan en nuestros propios bancos, quienes comparten la fracción del pan con nosotros en el altar y en la mesa de la cena, están lamentando la pérdida de sus seres queridos o lamentando la destrucción de sus propios hogares lejanos — por lo tanto, todos nosotros — inmigrantes y nativos; latinos y afrocaribeños y anglosajones; los que hablamos español, los que hablamos creole y los que hablamos inglés – sentimos profundamente como algo personal el asalto sobre el Caribe y México.

Y también creo que para el inmigrante hay una angustia particular, una pérdida más profunda, cuando en un instante el hogar, el cual uno nunca dejó de extrañar, ese país que es el propio país de Dios y que para siempre constituye el trasfondo de los sueños de uno, y especialmente los amigos que quedan atrás, ahora dispersos, y que repentinamente les fueron arrebatados para siempre. Para el inmigrante existe esa alteración particular de uno mismo, la confusión dentro de su propio ser, que viene con la comprensión de que “no podré volver a casa nunca más”.

Entendemos. Pero mis amados amigos, mis hermanos y hermanas – éste es el hogar. Estamos aquí para reunirnos alrededor de la mesa de nuestro Padre como una familia. Estamos aquí para orar, porque ese es el lenguaje que nos ha dado Jesucristo para hablar con Dios y con la creación. Estamos aquí para llorar con aquellos que lloran y regocijarnos con aquellos que se regocijan, porque San Pablo dijo que eso es lo que hacen los cristianos. Te he llamado, te he invitado, a nuestra propia iglesia catedral, donde podemos pararnos como uno o arrodillarnos como uno ante el altar de Dios sin nada entre nosotros, excepto nuestro amor mutuo y nuestro amor a Dios. Que podamos ser uno con los que sufren, mediante la oración y el sacrificio, y volver a comprometernos el uno con el otro y con la vida que hemos construido juntos.

Y también debe decirse que al cabo de seis semanas de tales horrores, y tantos asaltos al espíritu humano, y tal violencia natural y violencia no natural, y el mal natural y el mal demoníaco, también hemos venido para recordarnos de aquellas cosas que importan y que nos moldean y forman como pueblo, para descubrir si todavía tenemos la capacidad de vivir frente a pérdidas que simplemente carecen de sentido, que no tienen ningún propósito y no sirven, de las cuales no provendrá el bien, que no contienen ninguna lección por la cual podamos llegar a ser mejores, más fuertes o más valientes o ser ennoblecidos; que no tienen forro de plata, ni moral, ni belleza o bendición colateral; vivir frente a un sufrimiento que carece de mayor significado, solo pérdida tras pérdida tras pérdida – sin sucumbir a la desesperación, sin perder la capacidad de confiar en Dios y confiar en el mundo, sin perder la esperanza, sin perder de vista el maravilloso Jardín de Edén que es el regalo de Dios para nosotros, sin volver la cara al muro con amargura y oscuridad del espíritu.

Y para que podamos hacer todas estas cosas a la vista de Aquel que nos hace santos, que nos hace uno, y ante la vista de un mundo que como nunca antes ha necesitado que la iglesia sea la iglesia, hemos pedido una vez más nos lean La Palabra de Dios y el Evangelio de Jesucristo. Que hablen de esas cosas a las que nos aferramos y de aquellas cosas que incluso ahora parecen estar derrumbándose.

Las lecturas que hemos escuchado han sido elegidas para este servicio de oración y lamento, porque son algunas de las expresiones bíblicas más sublimes del manso amor de Dios y de la compasión que fluye de Dios a todo el pueblo de Dios. Isaías dijo: “El Señor me ha enviado para traer buenas nuevas a los oprimidos y atar a los quebrantados de corazón. El Señor me ha enviado a proclamar la libertad y a liberar y a consolar a todos los que lloran “. San Juan, el Teólogo, en cuyo patrocinio se edificó este gran edificio, escribió que” El Cordero será su pastor y los guiará a manantiales del agua de la vida, y Dios enjugará toda lágrima de sus ojos “. Y Jesús prometió, “La hora viene; la hora está ahora aquí, cuando incluso los muertos oirán la voz del Hijo de Dios, y los que oigan vivirán “. Estas palabras, proclamadas hoy, hablarán si tenemos oídos para oírlas, del consuelo de Dios para el afligido, del abrazo de Dios a los que han desfallecido, y hablan de ese amor que es a la vez el fundamento y la unión de toda nuestra vida en Dios y en este mundo.

Las Escrituras nos llevan y elevan nuestros ojos al horizonte más extenso y más lejano del amor y propósito de Dios en el cual tenemos nuestras propias vidas. Para ver más allá de los asaltos de la hora. Queremos preguntar quizás, por qué Dios no quiso o no pudo evitar estos desastres, pero el corazón de la fe no es que adoremos a un Gran Administrador o Encargado, sino a Uno cuyo amor fluye como una corriente en todos los cambios y las posibilidades de vida, y que aquellos bañados en ese amor puedan prevalecer y soportar y reclamar la victoria. En el mejor y en el más difícil día en nuestra vida. Cuando la fe es fácil y cuando la fe mata la razón y requiere todo lo que tenemos de nosotros. Contemplamos tanto la belleza como la ruina, en todo su alrededor, y decimos: “Aun así, Señor, ven pronto”. Este es el salto de fe. El principio no probado. Pero para aquellos que tienen ojos para ver, es la piedra sobre piedra de nuestro verdadero hogar. Somos el Reino del Cielo por los demás. Porque la Biblia nos lo dice. Encontramos la tierra que hemos anhelado, en nuestra vida común, vivida a la vista de Dios.

Resulta que nos sentimos mutuamente armónicos y certeros. Perfectos en amor y predecibles en compasión. Juntos hacemos un universo tan complejo como el millón de millones de sueños, esperanzas y necesidades de esta humanidad, y tan simple como el amor de Dios que nos convierte en uno con el otro. Un mundo recién creado en el que podemos vivir en paz, esperanza y confianza. Y creo que tal vez ese fue el punto del eclipse. Solo una señal. Una palabra lanzada al cielo. Un recordatorio de eternidades y sustancias que perduran y prevalecen, en la víspera de los asaltos que podrían poner en duda todas las cosas.

Entonces, ¿qué podemos hacer ahora? ¿Cuál es el trabajo de los habitantes del Reino ahora en esta hora dura y dolorosa?

Decir nuestras oraciones para que no olvidemos cómo hablar con Dios cuando nuestro corazón rebosa de suspiros demasiado profundos para las palabras. Para que no olvidemos el lenguaje de la compasión, la poesía de la creencia.

Y para abogar, abogar, y abogar por que todo nuestro pueblo y nuestro gobierno puedan dirigir y aplicar sus recursos en su totalidad para ayudar a satisfacer las necesidades más inmediatas de estos millones de personas que sufren y luego reconstruir vidas con significado y paz, y para fortalecer nuestra determinación nacional por el largo tiempo que este trabajo va a tomar. A Puerto Rico le dijeron que habían echado nuestro presupuesto fuera de control. Pero ¿con qué fin existe ese presupuesto si no para elevar y ampliar las vidas de todos los pequeños de Dios? ¿Con qué propósito hemos sido llamados a la comunidad si no para tocar y aliviar el sufrimiento de quienes están en medio de nosotros? ¿Por qué deberíamos ser un país en absoluto si no hacer un claro en el bosque de este mundo donde cada persona puede pararse con dignidad y por sus propios pies? Entonces, tal vez, si podemos convocar a nuestros mejores seres, y ser para todos estos niños sufrientes de Dios, los cristianos que creemos que somos y los estadounidenses que afirmamos ser, tal vez encontremos que estas dificultades podrían en realidad arrojar nuestro presupuesto. Para que podamos aprender de nuevo quién pertenece a Dios, y luego dar a Dios las cosas que son de Dios.

Y para no poner demasiado énfasis en ello, estamos aquí, tú y yo, en este momento, para regalar una gran parte de nuestro dinero. Más de lo que podríamos pensar que podemos costear. Sacrificar parte de nuestra abundancia para aquellos que han perdido todo lo que tienen.

Y finalmente, volvernos el uno al otro, y ver en el uno y el otro el rostro de Cristo, el semblante de nuestra humanidad común. Todos juntos, todos siendo uno.

Esto es todo lo que tenemos. Pero si lo hacemos bien, siendo Dios nuestro colaborador, no solo es lo suficiente, lo es todo. Amén.